Для создания топографических карт применяют равноугольную поперечную цилиндрическую проекцию Гаусса *. Сущность ее построения состоит в том, что поверхность земного эллипсоида условно делят меридианами на зоны, соответствующие 6° по долготе (для создания карт масштаба 1 :5000 и крупнее образуют зоны, соответствующие 3° по долготе). Каждую зону по определенному математическому закону проектируют на внутреннюю боковую поверхность цилиндра, направляющая которого совпадает со средним (осевым) меридианом зоны. Затем поверхность цилиндра развертывают в плоскость. Аналогично спроектированные последовательно одна за другой зоны соприкасаются между собой в точках, расположенных по линии экватора. Такой метод картографирования позволяет уменьшить искажения взаимного положения точек земной поверхности, возникающие при отображении поверхности эллипсоида на плоскости.

При создании планов процесс картографирования упрощают, основываясь на том, что форма сравнительно небольшого участка поверхности эллипсоида (примерно 20X20 км) бесконечно близка' к горизонтальной плоскости, в связи с чем изображение элементов местности, спроектированных ортогонально на горизонтальную плоскость, практически не содержит ощутимых искажений, связанных с разворотом криволинейной поверхности эллипсоида на плоскость.

Поэтому топографическим планом называют картографическое изображение на плоскости в ортогональной проекции ограниченного участка, в пределах которого кривизна Земли не учитывается.

Построение такой проекции можно представить геометрически, если предположить, что поверхность земного шара вписайа в многогранник, на каждую грань которого (представляющую собой как бы отдельный участок плана) ортогонально спроектированы картографируемые элементы местности.

Таким образом, и топографическая карта, и топографический план представляют собой построенные особым способом изображения сферической поверхности Земли на плоскости. Планы по существу являются разновидностью топографических карт, но отличаются от них тем, что построены в ортогональной картографической проекции и охватывают небольшие участки территории. В силу этого на планах сохраняется более полное, чем на картах, геометрическое подобие отображаемых объектов; масштаб плана остается постоянным во всех его точках, в то время как масштаб карты в каждой точке имеет свое частное значение.

Кроме того, в специальных целях составляют планы нестандартного формата на отдельные участки территории (землепользования колхозов и совхозов, их отделений, лесных массивов, населенных пунктов и др.)- Такие планы могут иметь специфические особенности в содержании, условных знаках и внешнем оформлении; иногда на планах изображают только контурную часть без отображения рельефа (такие планы называют контурными).