Инструментальные методы рекогносцировки применяют тогда, когда путем визуальных наблюдений не удается ни установить видимость между намеченными пунктами, ни определиться на местности. Такие условия могут иметь место в залесенной равнинной и холмистой местностях, открытой равнинной местности с недостаточным числом ориентиров, в пустынных, полупустынных и таежных районах. В этой ситуации найти на местности места положений запроектированных пунктов, а также определить превышения между препятствиями и пунктами можно только на основе инструментальных методов путем проложения, например, высот-но-теодолитных или мензульных ходов, применения геодезических засечек, тригонометрического и барометрического нивелирования и т. п.

В процессе рекогносцировки собирают сведения, необходимые для успешной организации работ по постройке знаков и закладке центров, высокоточным астрономо-геодезическим измерениям и т. д. В частности, указывают удобные подъезды к пунктам; возможные места заготовки леса и строительных материалов, потребных для постройки знаков и закладки центров; источники питьевой воды; возможные места вертолетных площадок, взлетно-посадочных полос в районе работ и т. д.

В организационном отношении рекогносцировка может выполняться либо до начала постройки знаков, либо совместно с постройкой. Первая схема организации работ может применяться в открытых равнинных, всхолмленных и горных районах, где определение высот знаков и установление видимости между пунктами осуществляются визуальными методами (с земли, мачт, лестниц и т. п.).

Вторая схема организации рекогносцировки совместно с постройкой является более прогрессивной, так как имеет ряд преимуществ по сравнению с первой. Так, например, построенные знаки широко используются при рекогносцировке, позволяя оперативно устранять неточности, допущенные в расчетах высоты уже построенных знаков, путем корректировки высот последующих знаков; исключаются случаи появления невидимостей по наблюдаемым направлениям, повышается качество рекогносцировки и постройки знаков.