Отображение рельефа играет важную роль, так как он в значительной мере определяет характер всех остальных элементов содержания карт и планов. Кроме того, рельеф влияет на водный режим, на распределение растительности и на пространственное размещение большинства объектов местности. Без достаточно точного отображения рельефа и его детального изучения на карте или плане невозможно установить взаимосвязи между отдельными элементами ландшафта и, следовательно, рационально использовать природные ресурсы.

При картографировании рельефа принято выделять отдельные, наиболее характерные его формы, такие как гора, котловина, хребет, лощина, седловина. На топографических картах и планах эти формы изображают горизонталями — линиями равных высот, образованными при пересечении земной поверхности уровенными поверхностями, последовательно отстоящими друг от друга на заданном расстоянии, которое называют высотой сечения рельефа.

Наглядность выражения принятых форм достигается с помощью скатштрихов, указывающих понижение местности, а также подписями отметок высот горизонталей и характерных точек рельефа. Резкие перепады, которые нельзя воспроизвести горизонталями, показывают специальными условными знаками (гребни, скалистые обрывы, каменные осыпи, промоины и т. п.), отображающими основные структурные линии и позволяющими в сочетании с горизонталями судить об изменениях высот в этих местах.

Горизонтали позволяют математически точно передавать плановое очертание отдельных форм и элементов рельефа; по ним можно определить направление понижения и крутизну скатов,, а также высоту любой точки местности.

Определение направления ската. Этот вопрос решают на основе следующих признаков:

по указаниям скатштрихов, которые всегда направлены в сторону понижения. ;

по подписям горизонталей; основание цифр, которыми подписаны отметки высот горизонталей, всегда направлены в сторону понижения местности;

Определение отметок высот горизонталей. Основными аргументами для решений этой задачи являются: направление ската, высота сечения рельефа, подписи отметок высот характерных точек и горизонталей.