Содержанием карт и планов является совокупность показанных на них объектов и сообщаемых о них сведений. Эту информацию передают картографические условные знаки, применяемые на картах и планах для обозначения различных объектов и их характеристик. При работе с картами и планами необходимо усвоить смысловое содержание условных знаков, т. е. их отношение к изображаемым предметам, явлениям и процессам.

Условные знаки отдельных объектов, во-первых, указывают их вид (колодец, шоссе, болото и т. п.) и некоторые характеристики (например, дебит колодца, покрытие и ширину проезжей части дороги, проходимость болота); во-вторых, определяют пространственное положение, плановые размеры и формы объектов. В связи с этим условные знаки подразделяют на внемасштабные, линейные и площадные.

Внемасштабные условные знаки применяют для изображения объектов, площади которых не выражаются в масштабе карты или плана (геодезические пункты, колодцы, столбы линий электропередач и связи т. п.). Большая часть внемасштабных условных знаков по своему начертанию напоминает внешний вид изображаемых предметов, однако их действительные размеры нельзя определить по карте.

Линейные условные знаки применяют для изображения объектов линейного характера, длина которых выражается в масштабе карты или плана, а ширина изображается с искажением (дорожная сеть, каналы, канавы, неширокие реки, ручьи и т. п.). Пространственному положению таких объектов на мест-«ости соответствует продольная ось условного знака на карте или плане.

Площадные условные знаки применяют для заполнения площадей объектов, выражающихся в масштабе карты или плана и ограничиваемых контурами, т. е. внешними очертаниями их пространственного положения (пашни, леса, сенокосы, кустарники, пастбища и т. п.). Контуры объектов показывают точечным пунктиром, а внутри контура условными значками отражают его содержание.

Для дополнительных сведений об отдельных объектах и явлениях подписывают их числовые характеристики и другие специальные пояснения.

В СССР применяют стандартные формы, размеры и способы лостроения условных знаков на топографических картах и планах различных масштабов. Общие топографические условные знаки изданы в виде специальных таблиц  и обязательны для всех учреждений и организаций, ведущих съемочные работы. В то же время на планах землепользований и землеустройства наряду с общетопографическими допускается применять дополнительные условные знаки, отражающие процессы и явления, связанные со спецификой использования планово-картографической основы ттри проектировании и проведении различных мероприятий по землеустройству, мелиорации, сельскому строительству и пр.