Карты как модели реальности показывают как положение изучаемых объектов в пространстве и их форму, так и их качественные и количественные характеристики. Эти характеристики связаны с картографическими объектами в виде атрибутов и отражаются различными картографическими символами. Символы, в свою очередь, должны иметь ключ к их пониманию, называемый легендой карты. Легенда фактически соединяет картографические объекты с их атрибутами, после чего каждый их них может быть воспринят в качестве реального картографируемого объекта со всеми его характеристиками. Умелое использование изобразительных средств путем их различных сочетаний позволяет отразить на одной карте многоплановую информацию.