Масштаб геоизображения является функцией его назначения, технических средств съемки, обеспеченности фактическим материалом. Одновременно сам он определяет наиболее существенные свойства геоизображения: от масштаба зависят пространственный охват и объем содержания геоизображения, его разрешение, подробность и геометрическая точность. Масштаб задает уровень обобщения и абстрагирования показанной информации, степень ее интеграции и генерализации, определяет информативность геоизображения, которая в конечном счете диктует выбор направлений использования и устанавливает пределы применения карт, снимков, анимаций и т.п.

С масштабом и степенью абстрагирования напрямую связаны и эвристические качества геоизображений как средства познания окружающего мира. Мелкомасштабные геоизображения, подобно телескопу, открывают взору исследователя обширные пространства и планетарные закономерности. При этом частности не видны, а детали обобщены и сглажены.

Совсем иная картина наблюдается на крупномасштабных геоизображениях. Они, словно микроскоп, показывают лишь малую часть пространства, но зато с большой подробностью, множеством деталей и микроформ. По картам и снимкам крупного масштаба прослеживают локальные закономерности.

КлассифАцируя любые геоизображения по масштабам, чаще всего называют три группы: крупно-, средне- и мелкомасштабные, однако характерно, что градации, принятые для основных видов геоизображений: карт, аэро- и космических снимков, неодинаковы.

В России используется следующая классификация топографических и тематических карт: крупномасштабные — 1:100 ООО и крупнее, среднемасштабные — от 1:200 000 до 1:1 000 000 и мелкомасштабные — мельче 1:1 000 000.