Механический способ определения площади состоит в измерении ее планиметром. Наиболее распространенный тип планиметра состоит из трех главных частей.

Первая дифра отсчета берется с циферблата а, где одно деление соответствует одному полному обороту счетного колеса. Отсчет здесь берется либо по штриху-указателю, нанесенному на скошенном крае выступа, на который опирается ось циферблата, либо по заостренному концу этого выступа.

Для контроля и повышения точности определения площади обводы одного и того же участка повторяют, соблюдая при этом такой порядок: обводят иглой сначала по направлению хода часовой стрелки, затем — против хода. Из двух полученных разностей отсчетов берут среднее (если расхождение между ними не более трех делений, в противном случае обводы повторяют). Эту операцию называют одним полуприемом. Второй полуприем состоит также из двух обводов участка, выполняемых после перемены положения счетного механизма относительно линии, соединяющей обводную иглу и полюс (полюс при этом остается в своем первоначальном положении); если в первом полуприеме счетный механизм был слева от этой линии, то во втором полуприеме он должен быть справа.

Среднее из разностей, полученных в двух полуприемах, называют результатом одного приема. Следовательно, чтобы определить площадь одним приемом, нужно выполнить четыре обвода участка.

Особенно тщательно определяют цену деления планиметра — не менее чем одним приемом. Перед определением цены деления записывают длину обводного рычага, определяя ее по верньеру. За нулевой штрих верньера на обводном рычаге принят его первый штрих от обводной иглы. Очень важно знать и помнить, что с изменением длины обводного рычага изменяется и цена деления планиметра, и обводить участок можно только с той же длиной рычага, какая была при определении цены деления.