Мысль о полной автоматизации нивелирных работ приводила многих изобретателей к созданию конструкций экипажей, при движении которых фиксировалось бы изменение высот местности по пути следования экипажа. Советскими изобретателями М. П. Леон-товским, Ф. Б. Дробышевым, М. А. Артановым, М. М. Губкиным, Е. В. Раабеном создавались конструкции нивелиров-автоматов в виде четырехколесных тележек или двухколесных «велосипедов». Принцип действия автоматов был основан на использовании физических законов природы — направления силы тяжести или горизонтального положения жидкости в сосуде (Раабен).

Так как нивелирование автоматами основано и на использовании механических устройств, имеющихся в этих нивелирах, то нивелирование автоматами можно назвать также механическим.

Нивелиры-автоматы дают готовый профиль местности и позволяют выполнять работу со значительной скоростью почти при любой погоде. Эти нивелиры пока не получили распространения в практике, возможно, в связи с тем, что для прохождения нивелира требуются особые условия местности, а точность работ ниже, чем при геометрическом нивелировании. Нивелир М. А. Артанова давал результаты с погрешностью в среднем 15—30 см на 1 км хода при продвиге 15 км в день.

За последнее время коллективами изобретателей (Л. А. Мал-кин, В. И. Арест, В. Е. Тябин, В. И. Шиллингер) разработано несколько конструкций высотомеров-автоматов, приспособленных к автомобилю. Аналогичный прибор выпущен и в США. Высотомеры-автоматы применяют при геологических и геоморфологических изысканиях и исследованиях. В этих приборах используется также направление силы тяжести, фиксируемое при помощи свободно подвешенного (например, на шарнире Гука) груза. Некоторые из высотомеров-автоматов не только позволяют отсчитывать превышения и высоты, но и дают изображение (на фотоленте) профйля пути автомобиля. Электронно-механическим высотомером ABA (МИИГАиК), смонтированным на трехколесной тележке, нивелирование по маршруту производилось со скоростью передвижения до 10 км в час, когда тележку передвигал тягач ГАЗ-69. При ручном перемещении тележки скорость продвижения до 5 км. Из опыта нивелирования этим высотомером установлено, что средняя квадратическая погрешность в отметке точки маршрута длиной 10 км, проложенного дважды между опорными реперами, равна ± 20 см.