Чтобы изобразить земную поверхность на плоскости, применяют специальные картографические проекции, устанавливающие определенную зависимость между положением точек земной поверхности и их изображением на плоскости. Картографические проекции строят с помощью сети параллелей и меридианов по определенным математическим правилам.

Географической картой называют уменьшенное, построенное в картографической проекции, обобщенное изображение Земли, показывающее расположенные на ней объекты в принятой системе условных знаков.

Топографическая карта представляет собой подробное изображение местности, обеспечивающее возможность достаточно детального изучения ее содержания. Государственные топографические карты СССР издаются в масштабах 1 : 1 000 000 и крупнее. Такие карты позволяют с конкретной точностью определять плановое и высотное положение отображенных на них точек местности и выполнять другие измерения при решении различных инженерных задач.