По назначению подземные сооружения подразделяют на тоннели на путях сообщения (железнодорожные, метрополитены, пешеходные), гидротехнические (в комплексах гидроузлов, водоснабжения, мелиорации), промышленные, горнопромышленные, коммунальные (водотоки, коллекторы и др.) и специальные тоннели.

Строят тоннели в зависимости от глубины заложения открытым способом или закрытым без нарушения сооружений на земной поверхности. Открытым способом сооружают обычно тоннели мелкого заложения. В незастроенной местности их строят в котлованах с откосами, а на застроенной — в котлованах со свайным или шпунтовым ограждением. В последнем случае сваи или шпунты забивают по контуру котлована. По мере его отрытия между сваями устанавливают деревянные или металлические распорки. На проектной глубине котлована укладывают подготовку из бетона, слой гидроизоляции и возводят защитные стенки также со слоем гидроизоляции. Затем бетонируют лоток и стены. После возведения стен до проектной отметки на них кладут перекрытие, а затем на него насыпают грунт до проектной отметки вертикальной планировки территории. Перегонные тоннели метрополитена строят, как правило, целыми блоками, изготовленными в заводских условиях.