Для определения площади водосбора по карте сначала проводят границу площади водосбора — водораздельную линию, пользуясь горизонталями карты. Для этой задачи часто используют карты масштабов до 1 : 1 ООО ООО включительно. Линия водосбора проходит по точкам с наибольшими отметками, окаймляя ту поверхность, с которой стекает вода в данную часть водотока или в водоем . Она совпадает с водоразделом, пересекая замкнутые горизонтали по нормали к ним в точках наибольшей кривизны. Если площадь водосбора ограничена каким-либо намечаемым поперечным сечением, например створом плотины, то водораздельная линия должна подходить к этому створу, пересекая горизонтали склонов речной долины тоже по нормали.

После проведения на карте водораздельной линии измеряют площадь водосбора планиметром или палеткой. Чтобы автоматически исключить или уменьшить влияние деформации бумаги карты, определяют цену деления планиметра по квадратам сетки прямоугольных координат либо по трапециям сетки географических координат, когда на карте нет сетки прямоугольных координат. Точное значение площадей таких трапеций можно выбрать из специальных таблиц, и тогда планиметром или палеткой измеряют площади лишь тех участков, которые меньше квадрата или трапеции сетки координат.