По направлению любой линии, проведенной на топографической карте, можно построить профиль, пользуясь отметками горизонталей карты. Горизонтальный и вертикальный масштабы профиля выбирают в зависимости от того, насколько подробными должны быть проектные построения. Все правила построения продольного и поперечных профилей, применяемые при геометрическом нивелировании, в отношении выбора условного горизонта и построения самого профиля, содержания горизонтальных граф, построения проектной линии применимы и к профилю, построенному на карте. Однако есть и существенное различие в этих профилях. На профиле, построенном в результате геометрического нивелирования, точки пикетов следуют равномерно. Кроме того, рельеф характеризуется дополнительными (плюсовыми) точками. На профиле, построенном по горизонталям топографической карты, точки с отметками располагаются неравномерно в зависимости от расположения горизонталей на карте, и никаких дополнительных точек для характеристики рельефа больше нет. Но еще более существенное различие этих профилей заключается в точности отметок точек.

Точность отметок точек профиля, построенного по топографической карте, значительно ниже точности отметок, полученных из геометрического нивелирования, и тем ниже, чем мельче масштаб карты и чем крупнее высоты сечения рельефа. Чтобы судить о степени достоверности отметок, полученных по горизонталям карты, следует руководствоваться официальными инструкциями по топографическим съемкам, в которых приводятся величины допустимых ошибок в изображении на карте рельефа местности и прежде всего общеобязательными инструкциями ГУГК  и Госстроя СССР. Подробность изображения рельефа зависит от величины сечения: чем оно крупнее, тем больше обобщений в изображении рельефа и можно считать, что все изменения в формах рельефа размером до 74 принятого сечения на карте, как правило, не изображаются.

В связи с этим на профиле, построенном по данным топографической карты, непременно указывают масштаб этой карты и сечение рельефа, без чего невозможно судить о надежности данных профиля при использовании его для строительного проектирования.