Географические координаты точки — это ее широта и долгота.

Когда Землю принимают за шар (это допускается при составлении карт очень мелкого масштаба), значению широты точки М будет соответствовать значение угла ср, образованного радиусом Земли, проходящим через точку М, и плоскостью экватора, а значению долготы — значение двугранного угла Л, образованного плоскостью начального меридиана (меридиан Гринвича) и плоскостью меридиана, проходящего через точку М.

Систему Гаусса иногда называют зональной потому, что поверхность Земли делят меридианами на зоны и в каждой зоне принимается своя система координат.

Положительное направление оси абсцисс — к северу от экватора, а ординат — к востоку от осевого меридиана. Для того чтобы избежать отрицательных значений ординат, принята ордината начала зональных координат, равная 500 км.

Картографическая проекция Гаусса равноугольная, положительным свойством которой является сохранение на карте подобия форм контуров земной поверхности. Недостаток проекции Гаусса состоит в искажении на карте длин линий и размеров площадей против действительных их размеров на поверхности Земли. Искажения увеличиваются с удалением от осевого меридиана зоны. Для того чтобы они были практически неощутимы, были выбраны основные размеры координатных зон в 6° (для топографических съемок в масштабах от 1 : 10 000 и мельче) и в 3° (для съемок в масштабах от 1 :5000 и крупнее). В необходимых случаях, например при строительстве городов и промышленных предприятий, допускается выбор еще более узких зон с таким расчетом, чтобы на практике можно было пренебречь искажениями длин линий местности в проекции Гаусса.