Систематические погрешности возникают в процессе измерений в результате однообразного и непрерывного действия какой-либо определенной причины. Если рулетка оказалась длиннее своей номинальной длины, например, на 1%, причем удлинение произошло вследствие того, что каждое наименьшее деление рулетки наносилось с погрешностью +1%, то прочтенное по рулетке расстояние будет меньше измеренного на 1%. Если погрешности таких размеров неприемлемы, то следует либо отказаться от прибора, либо ввести поправки в прочитанное по рулетке расстояние (в данном случае абсолютная величина поправки равна 1% от прочтенного по рулетке расстояния и имеет знак плюс). Для принятия того или иного решения необходимо знать лишь длину рулетки с точностью, значительно более высокой, чем 1%. Для этого рулетку, как и всякий другой прибор, измеряющий расстояния, необходимо компарировать (см. § 22). Кроме того, от влияния систематических погрешностей можно избавиться если не полностью, то в значительной степени путем соответствующей организации измерительного процесса. Например, устанавливая нивелир на равных расстояниях от задней и передней реек (см. § 65), можно исключить влияние систематических погрешностей за счет оставшейся после поверки нивелира непараллельности оси визирования и оси уровня или за счет влияния кривизны Земли.

Систематические погрешности могут быть как одностороннего действия, так и переменного (периодические погрешности). В некоторых случаях при измерении приходится считаться с остаточным влиянием систематических погрешностей, так как они не всегда исключаются полностью, несмотря на принятые меры. К тому же нередко в данном процессе измерений существуют различные виды источников систематических погрешностей и не все из них удается выявить и изучить полностью.