Штриховой лента называется потому, что на ее концах имеются штрихи, между которыми и считается длина ленты. На каждой плоскости ленты отмечены деления через 1; 0,5 и 0,1 м. Во избежание грубых погрешностей при измерении остатков линий, меньших 20 м, подписи метровых делений на одной плоскости возрастают от одного конца ленты, а на другой плоскости—от противоположного конца. Отсчитывание по ленте ведется с точностью до сотых долей метра путем оценки на глаз частей дециметровых делений ленты.

Штриховые ленты имеют длину не только 20 м, но и 24, 30, 50 и 100 м. Ленты длиной 24 м, часто применяемые как контрольные, имеют такое же число делений и такие же надписи, как и 20-метровая. До начала измерения следует проверить длину рабочей ленты, сличив ее с «нормальной», т. е. с такой, длина которой определена с более высокой точностью. Сличение (компарирование) длины рабочей ленты с нормальной следует делать с точностью до 1 мм.

При изготовлении стальных штриховых лент со шпильками допускают отклонение их длины от номинала (20 м) на ±3 мм, что составляет около 1 :7000 от длины ленты. Такую величину отклонения при измерениях не учитывают (т. е. не вводят поправки за компарирование), поскольку лента предназначена для измерений с относительной погрешностью не менее 1 : 2000.

А. А. Лукерьян сконструировал из телефонного кабеля приборы длиной 24, 50, 100 м, которыми достигается такая же точность измерений, как и стальной штриховой лентой.