Если в результате нивелирования определяют отметку сооружения, то рейку устанавливают в точке, отметку которой необходимо знать. Если определяют отметку поверхности земли, то рейку ставят на поверхность земли в заданной точке. Однако в нивелирном ходе каждую нивелирную точку отмечают колышком, забиваемым вровень с поверхностью земли, и тогда рейку устанавливают на верх колышка.

При нивелировании для передачи высот, например одного репера на другой путем прокладки нивелирного хода, рейки устанавливают на головки металлических башмаков или костылей.

При привязке к реперу рейку устанавливают в той его точке, отметка которой определена. Такой точкой, например, стенного репера треугольного сечения является верхняя грань, репера цилиндрического сечения — верхняя образующая цилиндра, рельсового репера — верх рельса, имеющий сферическую форму, либо вырез и полочка; в последнем случае рейку ставят на полочку. Прежде чем пользоваться репером любого устройства, необходимо по каталогу выяснить место установки рейки на репере.

Нивелирную рейку устанавливают вертикально. Для этого часто к рейкам прикрепляют круглый уровень. Ось уровня при помощи отвеса устанавливают параллельно оси вертикально стоящей рейки.

При отсутствии уровня отсчет по рейке берут в момент покачивания рейки вперед и назад. Из всех видимых при этом отсчетов записывают наименьший, соответствующий вертикальному положению рейки. Однако при отсчетах, меньших 1000 мм, рейку покачивать не следует, так как в этом случае из-за толщины пятки рейки наименьший отсчет не будет соответствовать вертикальному положению рейки.

При привязке к нивелирной марке в центре ее наружного диска подвешивают особую небольшую (до 1 м) деревянную реечку, по которой и берут отсчет. Нуль подвесной реечки совпадает с центром ее штифта, вставляемым в отверстие марки. Если вся реечка расположилась ниже ее нуля, то отсчеты по ней сопровождаются знаком минус.