В настоящее время применяются следующие виды наземных съемок местности с целью составления планов и карт: теодолитная, съемка по квадратам, тахеометрическая, мензульная, фототеодолитная. Большие по размерам территории снимают посредством аэрофотосъемки. Все виды съемок, кроме теодолитной, имеют целью получение топографических планов и карт местности. Топографическими принято называть такие планы и карты, на которых изображают ситуацию (контуры и предметы) и рельеф местности. При теодолитной съемке снимают только ситуацию местности. Так как планы и карты, на которых отсутствует изображение рельефа, являются неполноценными для использования их при составлении разного рода проектов, в том числе и проектов застройки, то теодолитная съемка производится обычно совместно с другими видами съемки, например с тахеометрической съемкой или нивелировкой по квадратам, когда ведется съемка рельефа.

Таким образом, в задачу теодолитной съемки входит съемка контуров сельскохозяйственных и лесных угодий, путей сообщения, гидрографии (рек, озер, болот) и предметов местности (зданий, сооружений, отдельно стоящих деревьев и т. д.).

Если съемка ведется в условной системе координат без учета сферичности Земли или, иначе, без применения картографической проекции, учитывающей кривизну Земли, то в результате съемки получается план, а не карта, независимо от масштаба съемки и размеров снимаемого участка. Так как координаты пунктов геодезической опорной сети вычисляются в системе координат Гаусса, основанной на применении соответствующей картографической проекции, то в результате съемок, опирающихся на эти пункты, получается карта, а не план. Однако ощутимой разницы между такой картой и планом в отношении точности и подобия изображенной ситуации не будет, если съемка выполняется на сравнительно небольшой по размерам территории (радиусом до 50 км).

Съемка местности состоит из подготовительных, полевых и камеральных работ. К подготовительным относятся следующие работы: выяснение необходимости съемок и выбор ее масштаба; составление календарного плана и сметы на работы; расчет необходимого количества исполнителей, рабочих и транспорта, подбор кадров; составление списка на необходимые приборы, оборудование, материалы.

Масштаб теодолитной съемки выбирают, руководствуясь точностью масштаба. Так, если на плане необходимо показать все выступы контуров размером 0,2 м, то масштаб съемки должен быть не мельче 1:500, так как изображение такого выступа на плане имеет размер, равный 0,4 мм.

К полевым работам при теодолитной съемке относятся осмотр участка местности для определения сложности ситуации и выбора местоположения точек теодолитных ходов; закрепление знаками точек теодолитных ходов; измерение углов и сторон теодолитных ходов; привязка теодолитных ходов к пунктам триангуляции или полигонометрии; съемка ситуации.

К камеральным работам относятся обработка полевых журналов; вычисление координат точек теодолитных ходов; составление и вычерчивание плана местности.

Для выполнения теодолитной съемки необходимо иметь теодолит, стальную ленту со шпильками, эклиметр и рулетку. В последнее время вместо стальной ленты пользуются дальномерами ДНТ, ДД и ДН-04. Кроме того, при теодолитной съемке применяются эккер и деревянные прямоугольные треугольники (длиной до 2 м).